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lunedì 18 aprile 2011
La Terra? Sembra una patata
Le scoperte del satellite che studia la mappa gravitazionale del nostro pianeta

Il geodeDi certo la Terra non è piatta come si credeva erroneamente in passato, ma non si può neanche dire che sia sferica. La sua forma assomiglia, infatti, più a quella di una patata. La conferma arriva dalle ultime rilevazioni del satellite GOCE (Gravity field and steady-state Ocean Circulation Explorer) dell’Esa, l’Agenzia spaziale europea, che ha realizzato in due anni un’accurata mappa gravitazionale del nostro Pianeta. I nuovi dati, presentati al quarto International GOCE User Workshop dell’Esa, un convegno internazionale svoltosi a Monaco di Baviera, hanno permesso di elaborare un modello della Terra simile a un geoide, una superficie ideale che rappresenta il nostro Pianeta come apparirebbe se la forza di gravità agisse con la stessa intensità in tutti i suoi punti e gli oceani non fossero agitati da venti, correnti e maree. Nella nuova mappa le superfici evidenziate in blu rappresentano le zone in cui la forza di gravità è meno intensa. In giallo e rosso, invece, le zone in cui l’attrazione terrestre si fa più marcata. La ragione di queste variazioni è da ricercare nella diversa natura e composizione chimica delle rocce della crosta. Una delle curiose scoperte del satellite dell’Esa è che nel Continente africano il nostro corpo pesa alcuni millesimi di grammo in più, perché la forza di gravità in questa regione è superiore rispetto alle altre aree del Pianeta. La nuova mappa gravitazionale di GOCE consentirà non solo di studiare meglio la circolazione dei venti e delle correnti oceaniche, ma anche di comprendere come si spostano le placche continentali, la cui collisione crea anomalie gravitazionali ed è spesso all’origine di violenti terremoti, come il recente sisma in Giappone.

(davide patitucci)


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